How to write an intermezzo in the style of Willem Wilmink

With a translation of “Een jongen krijgt een meisjesbrief.”

Willem Wilmink, perhaps the best Dutch poet of the late 20th century.

Willem Wilmink, perhaps the best Dutch poet of the late 20th century. Image: Nationaal Archief Fotocollectie Anefo.

An example from the the Dutch Broadcast Foundation educational programme, Het Klokhuis, with lyrics by Willem Wilmink, music by Harry Bannink, and with Edwin Rutten as organ-grinder:

Een jongen krijgt een meisjesbrief (Ernstig genoeg, 1995)

Ik wist al wat voor brief het was
voordat ik maar een woordje las
van wat er stond:
een jongenshandschrift is altijd
zo hoekig als de puberteit,
meisjes zijn rond.

Handschrift met meer betekenis
dan alles wat de inhoud is
van deze brief:
de letters, krullerig en fijn,
ze zeggen: “‘k Wil je meisje zijn,
ik heb je lief.”

Ik heb vandaag een brief gehad
die maakt dat ik in deze stad
de koning ben.
In mijn paleis, voor ‘t hoogste raam,
lees ik steeds weer die ronde naam:
Eva Cohen.


A boy receives a girlish note

Your letter in my head I heard
Before I read a single word
Of what you wrote:
The angles of a boyish hand
By puberty are still unspanned,
A girl is round.

The subtle curlicues you trace
Mean more than all the words they chase
In what you tell.
But all those words have substance too,
And say, “Dear Willem, I love you,
Make me your belle.”

The letter I received today
Makes me of all that I survey
The king, so in
My palace, in the tallest tower,
I read that round name, hour by hour:
Eva Cohen.

Rhyme, rhythm, reason

Fred van de Ven, Hengelo’s first municipal poet and a long-time collaborator with Wilmink in the group Quasimodo, defines the KIWI (Kort (short) Intermezzo Willem) as

three verses with rhyming scheme aabccb, where the first, second, fourth and fifth lines are are iambic tetrameters and the third and sixth iambic dimeters (all rhymes are thus masculine), and typically with a sharp twist in line five or six.

Sounds complicated, but with the melody of the video in mind it’s easy to invent lyrics. When you’ve finished one, you can sing it with the barrel-organ, like Edwin above.

Here’s Fred commemorating Café ‘t Liepke on the Breemarsweg to a different beat:

Similar posts


Your email address will not be published. Required fields are marked *